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Desde mediados del siglo XX numerosas especies, muy diferentes entre sí y localizadas en diferentes áreas del planeta, sufren alteraciones de su sistema hormonal debido a la exposición a sustancias sintéticas.
Biólogos y naturalistas documentaron ciertos problemas como pérdida de la capacidad reproductora, mortalidades masivas, deformaciones en órganos reproductores, comportamientos sexuales anormales y disminución del sistema inmune en especies animales de distintas partes del mundo, que parecían no tener ninguna conexión.
Algunos de estos desconcertantes problemas también se empezaron a observar en ser humanos. Theo Colburn, una zoóloga contratada por WWF-US en los años 80 para estudiar el estado de salud ambiental de los Grandes Lagos, encajó las piezas de este puzle, y encontró el punto en común de la multitud de problemas sufridos por especies tan diferentes, afectadas por compuestos que en principio no tienen nada en común y localizadas en lugares tan alejados del planeta.
Todos eran problemas controlados en gran medida polas hormonas. Todas estas especies sufrían alteraciones de su sistema hormonal o endocrino, ocasionado por la exposición prenatal a sustancias químicas sintéticas, los disruptores endocrinos.
Los disruptores endocrinos son sustancias químicas capaces de alterar el equilibrio hormonal. Modifican los procesos fisiológicos controlados por las hormonas, generando una respuesta de mayor o menor intensidad de la normal. Provocan diferentes efectos adversos en la salud de personas, animales y sus descendientes y pueden tener efectos para la salud como son el cáncer, alteraciones del comportamiento y anomalías reproductivas. Sus efectos dependerán del sistema hormonal que se vea afectado, por lo que van a ser diferentes según el sexo y el momento de exposición (fetal, infancia, pubertad…). Los efectos más preocupantes ocurren en hijas e hijos de madres expuestas durante el embarazo y la lactancia.
Funcionamento del sistema hormonal
La actividad de los órganos en los vertebrados está regulada por dos sistemas, el sistema nervioso que controla los procesos más rápidos, y el sistema endocrino, que controla procesos más lentos como ajustes metabólicos, el crecimiento o la reproducción y también algún proceso rápido como la reacción al miedo que lleva asociada la producción de adrenalina.
El sistema endocrino está compuesto fundamentalmente por tres elementos básicos:
 Glándulas
 Hormonas
 Células especializadas o células diana
Una glándula endocrina recibe un estímulo externo (un cambio de temperatura, un impulso nervioso, la necesidad de crecimiento...) y pone en marcha el sistema provocando en ella la secreción de una hormona. Esa hormona, es transportada por el torrente sanguíneo hasta la célula o tipo de células que tienen receptores específicos para ella, es decir, las células diana. Finalmente, las células diana darán de alguna manera, respuesta al estímulo inicial (fabricando proteínas, segregando otras hormonas...).

Las hormonas regulan funciones muy diferentes y de muy diverso grado de complejidad.
En la tabla a continuación se cita el nombre de algunas hormonas que resultan familiares y la función a la que están destinadas:
Como ya hemos dicho, los disruptores endocrinos son capaces de alterar el equilibrio hormonal, y la forma en que lo hacen, es decir, sus mecanismos de acción, son una prioridad en la nvestigación científica. De manera simple podemos entender que actúan mimetizando la una hormona, es decir, es el DE el que se une al receptor de la célula diana suplantando a la hormona que debería hacerlo. Este hecho puede tener varios efectos:
 Bloquear la reacción que debería producir la unión hormona-receptor.
 Provocar una reacción más potente de la que provocaría la hormona original.
 Provocar una reacción más débil de la que provocaría la hormona original.

Prolactina. Regula la producción de testosterona y progesterona. Estimula la producción de leche.
Oxitocina. Estimula las contracciones en el parto.
Insulina. Controla la concentración de azúcar en la sangre.
Adrenalina. Controla las reacciones ante situaciones de peligro, estimula los latidos del corazón,
dilatación de las pupilas.
Testosterona. Desarrollo del sexo masculino, aparición de caracteres sexuales masculinos.
Progesterona. Regula el ciclo menstrual, prepara el útero para la nidación, prepara la lactación

A nivel reproductivo, orquestan el crecimiento de los sistemas nervioso e inmunitario del embrión, y programan órganos y tejidos como el hígado, la sangre, los riñones y los músculos, que funcionan de manera diferente en hombres y en mujeres.
Para que todos estos sistemas se desarrollen con normalidad, es preciso que el embrión reciba los mensajes hormonales adecuados, en el lugar concreto y en el momento exacto, lo que requiere sincronización y estímulos adecuados. Si algo trastoca los estímulos en un período crítico del desarrollo, la descendencia puede sufrir graves consecuencias durante toda su vida.
A continuación se resumen los posibles efectos de los DE sobre la salud:
 Mujeres: cáncer de mama, muerte embrionaria y fetal, malformaciones en la descendencia,
endometriosis (aparición de tumores benignos asociados al ciclo menstrual).
 Hombres: cáncer de testículo, de próstata, reducción del número de espermatozoides y de la calidad del esperma, disminución del nivel de testosterona, modificaciones de concentración de hormonas tiroideas.
 Hijas de personas expuestas: pubertad precoz, cáncer vaginal, mayor incidente de cáncer en general, deformación de los órganos reproductores, problemas en el sistema nervioso central, bajo peso de nacimiento, hiperactividad, problemas de aprendizaje, merma del coeficiente de inteligencia y de la comprensión lectora.
 Hijos de personas expuestas: (criptorquidia) falta de descenso testicular completo, hipospadias (desarrollo anormal del pene), reducción del número de espermatozoides, disminución del nivel de testosterona, problemas en el sistema nervioso central, bajo peso de nacimiento, hiperactividad, problemas de aprendizaje, merma del coeficiente de inteligencia y de la comprensión lectora.


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